Henry Heerup blev født d. 4. november 1907 og fik navnet Henry Christensen. Hans mor Sara Lolia Anna Christensen, kaldet Sera, var 40 år og bestyrer i sin onkels herreekviperingsbutik på Nørrebrogade, da hun blev gravid uden for ægteskab. På trods af de svære betingelser klarede Sera og Henry sig i hverdagen, ikke mindst takket være Seras store familie. Ofte tilbragte Heerup flere timer i butikken, hvor han bl.a. legede med onklens hund Rørbus. Allerede da Henry var lidt over et år, ændrede hans mor efternavnet til Herup – med ét e. Hvad der lå bag hendes beslutning ved vi ikke, men både Christensen og Herup var navne i hendes familie. Finurlig som altid yndede Heerup selv at signere sine værker som Heerup med to e’er. Når nogen senere spurgte den lille dreng med den store fantasi, hvem hans far var, svarede han altid, at han var ”kejser af kinesiens land”.

Heerups barndomshjem var en lejlighed på 5. sal ved Nørrebros Runddel. Der sidder i dag en mindeplade ved opgangen. Der var udsigt over Assistens Kirkegaarden, og Heerup blev tidligt fortrolig med de mange gravsteder for kendte danskere. Hans foretrukne var livet igennem H. C. Andersens grav, som han hvert år opsøgte for at synge fødselsdagssang for den berømte kunstnerkollega. H.C. Andersen var en af Heerups ”helte”, og man kan finde hans karakteristiske profil samt elementer fra eventyr som ”Den grimme ælling” og ”Toppen og bolden” i mange af Heerups værker. Barndomsårene og fantasien var således en stærk inspirationskilde.